Camino de migas

Coronavirus transportados por el aire: ¿polvo como portador potencial?

 

Se había pensado que la transmisión en el aire del nuevo coronavirus sólo era posible a través del contacto humano cercano y la inhalación de gotas infecciosas. Pero nuevas investigaciones muestran que la propagación del coronavirus en el aire puede ser extendida y facilitada por partículas finas de polvo en el aire, como sostienen las nuevas investigaciones.

 

Investigación de Italia: partículas, Covid-19 y su difusión anómala.

 

La crisis del coronavirus que ha golpeado a Europa en los últimos meses ha tenido su epicentro en el norte de Italia, la zona más industrializada de la Italia moderna, donde los casos superaron con mucho al resto de Italia. Se extendió con una rapidez aterradora y un efecto mortal que no se sentía en otras partes de Italia. Desde el 12 de abril todavía más del 30% de los que actualmente sufren de Covid-19 provenían de la región septentrional de Lombardía, seguidos de cerca por las otras regiones septentrionales de Emilia Romaña, Piamonte y Véneto. Estas regiones han representado el 80% de las muertes relacionadas con Covid-19 en Italia, y el 65% de sus ingresos por unidades de cuidados intensivos (Setti et al, 2020, abril).

Desde su inicio científicos con sede en las universidades e instalaciones científicas del norte de Italia dirigidas por Leonardo Setti han estado investigando su posible causa subyacente: la contaminación por polvo.

 

Polvo fino y transmisión en el aire de enfermedades virales.

 

Para los no iniciados puede parecer extraño incluso reflexionar sobre un vínculo entre la tasa de infección de una enfermedad transmitida por el aire y la tasa de partículas en el aire. Pero los científicos italianos estaban trabajando en precedentes científicos: numerosos artículos en los últimos años han vinculado la contaminación del aire, y particularmente la contaminación por partículas, a la propagación transmitida por el aire de enfermedades infecciosas. Un estudio en China vinculó las altas tasas de PM con brotes de sarampión; investigaciones históricas revelaron la continuación del peor brote de sarampión de los Estados Unidos con el Dust Bowl de la década de 1930, y otro estudio señaló el probable papel del polvo como transportador de la gripe aviar en los brotes de 2015 en Lowa.

Este precedente dio motivos inmediatos para investigar el posible vínculo entre la contaminación por partículas del norte de Italia y su propagación anómalamente rápida del SARS-CoV-2. Un vistazo a los plazos y resultados comparados dií una confirmación infeliz de una correlación definida, si no una relación causal concluyente.

 

La propagación aerotransportada del coronavirus en el norte de Italia.

 

Se observó por primera vez la propagación anómalamente rápida. Las tres regiones septentrionales más afectadas por el virus, Lombardía, Emilia Romaña y Véneto, tenían tasas de infección mucho más altas que las regiones del sur como Puglia y Campagna, al comparar el número de casos confirmados desde un punto de base de alrededor de 50 casos. En 11 días, Lombardía tuvo más de 1500 casos confirmados, donde Campagna tenía sólo 400. Esta tendencia se mantuvo generalmente entre el Norte industrializado y el Sur menos desarrollado.

Luego examinaron las tasas locales de contaminación atmosférica. Resultó que este anómalo aumento en la tasa de infección en el norte de Italia coincidió con un aumento en las tasas locales de PM. Las regiones del sur no experimentaron tal pico. Esto condujo naturalmente a la preocupante pero plausible hipótesis de que el aumento de las tasas locales de PM no fue un incidente aislado y no conectado, sino más bien la causa misma del aumento de la tasa de infecciones por SARS-CoV-2 y el consiguiente contracción de la enfermedad del coronavirus.

Ellos establecieron la hipótesis de que el polvo había actuado como portador del virus, y había intensificado el ancho y la velocidad de su propagación, al igual que esos estudios anteriores habían establecido vínculos entre las partículas y otras infecciones transmitidas por el aire. La existencia de una conexión similar entre la materia particulada y el virus SARS-CoV-2 explicaría por qué el norte de Italia fue golpeado tan fuerte, tan rápidamente, mientras que el sur de Italia se salvó, y por qué los dos picos de infecciones y partículas coincidieron exactamente.

Esta relación causal subyacente aún no se ha demostrado de manera concluyente, por supuesto. El documento se publicó sin revisión por pares, el proceso emprendido por la comunidad científica para asignar legitimidad científica a cualquier investigación, debido a la necesidad de cualquier tipo de información que pudiera ser útil para detener la propagación del virus. Sin embargo, parece claro que, al menos de alguna manera, la propagación del coronavirus en el aire y su tasa concomitante de infección estaban relacionadas con la contaminación por polvo local.

 

Más estudios y más pruebas

 

En los últimos días, el mismo grupo de científicos ha hecho público un nuevo estudio dedicado a tratar de establecer al menos un vínculo provisional. Sus resultados lo confirmaron dentro de un nivel razonable de certeza. Tomaron muestras de aire de un sitio industrial en Bérgamo, una ciudad que se ha convertido en un símbolo de la difícil situación de las regiones, y las analizaron para detectar la presencia de material de ARN muy específico para SARS-CoV-2.

Realizaron dos análisis separados de las muestras, con el fin de evitar cualquier error de prueba. En una prueba, probaron primero sólo para el gen "E", uno de los tres marcadores de SARS-CoV-2. En 15 de 16 muestras se encontró. Estas muestras "E" positivas se analizaron además para detectar el "gen RtDR", otro marcador muy específico para el virus. En 5 de estas pruebas, también se encontró este marcador. En la segunda prueba de 34 muestras diferentes, 7 salieron positivos para uno de los tres marcadores SARS-CoV-2.

Los resultados positivos a través de las pruebas y de los diferentes marcadores descartan con certeza razonable meras coincidencias o falsos positivos. Los científicos están indecisos sobre las conclusiones que uno puede sacar de sus hallazgos, y subrayan que más pruebas con tamaños de muestras más grandes son necesarias para una prueba concluyente de la conexión.

Tal vez las partículas de polvo actúan como un portador físico para el virus, de modo que puede viajar distancias más grandes y transmitir desde el huésped humano al huésped humano sin contacto cercano. O tal vez sólo proporciona una corriente de material en el aire en el que el virus puede viajar, debido a su menor densidad que las partículas de polvo. Pero, una vez más, está claro que la propagación del coronavirus en el aire y su tasa de infección resultante está relacionada con la tasa de contaminación por partículas.

 

Conclusión: más polvo, más casos de Coronavirus.

 

El mensaje a tomar de estos dos estudios es claro, si bien el vínculo físico aún no se ha establecido de manera concluyente. Para restringir la cantidad de daño que el SARS-CoV-2 inflige a nuestras comunidades, no sólo necesitamos lavarnos bien las manos y mantener la distancia adecuada, sino también debemos asegurarnos de que las tasas de contaminación por polvo se mantengan dentro de niveles seguros, y de manera confiable.

 

Referencia bibliográficas.

 

1. Setti, L et al. 2020. ”Evaluation of the potential relationship between Particulate Matter (PM) pollution and COVID-19 infection spread in Italy”

http://www.simaonlus.it/wpsima/wp-content/uploads/2020/03/COVID_19_position-paper_ENG.pdf

 

2. Setti, L et al. 2020. “SARS-Cov-2 RNA Found on Particulate Matter of Bergamo in Northern Italy: First Preliminary Evidence”

https://doi.org/10.1101/2020.04.15.20065995

 

Actualizado a 15/05/2020